Ежедневно миллионы людей на планете используют телефон и сеть Интернет, чтобы получать интересующую информацию, и для общения. Долгое время эти два вида связи действовали раздельно. Однако настало время, когда человечество получило мощное средство связи - IP-телефонию, объединившую в себе передачу речи и передачу данных. Совсем недавно нечто подобное было трудно даже представить себе. Первые разработки в этом направлении появились на исходе XX века в Соединенных Штатах Америки.


IP-телефония представляет собой способ передачи голосовых данных, преобразованных в файлы, пакетами по сети Интернет с помощью IP-протокола. Схема простая. Сначала голос говорящего преобразуется компьютером в файл, который сжимается и разбивается на пакеты. Сформированные пакеты данных нумеруются и отправляются в произвольном порядке по разным каналам до адреса второго абонента. На его компьютере пакетные сообщения собираются строго по порядку номеров и декодируются обратно в звуковой файл.


В систему IP-телефонии входят телефонные серверы. Они служат для организации слаженной работы в Сети, имея доступ ко всем телефонам и компьютерам мира. Телефонный сервер принимает сигнал с телефона, шифрует его и направляет на другой такой же сервер, где информация трансформируется в удобную для восприятия форму. Другими словами, телефонный сервер служит посредником между обычным или сотовым телефоном и компьютером или специальным IP-телефоном. Все операции на сервере происходят почти мгновенно. В результате разговор абонентов происходит без каких-либо задержек в реальном времени.


Конечно же, для корректной и слаженной работы такой огромной системы необходима единая стандартизация. С 1996 года в сфере IP- телефонии действует международный стандарт ITU-TH.323. В нем даны рекомендации по качеству речи, способам кодирования информации и другим техническим вопросам. Позже появились и другие протоколы работы в сети IP-телефонии. Протокол H.323 предусматривает, что сеть для передачи голосовой информации должна содержать соединенных между собой шлюз, диспетчера и монитор. 


Рассмотрим поближе деятельность каждого из этих устройств. Основную задачу выполняет шлюз. Это специальное устройство, с одной стороны подключаемое к телефонной, а с другой - к IP-сети, связывающее компьютер и телефон. Его использование позволяет перенести телефонный разговор в Интернет, передать его на значительное расстояние и снова принять в любом месте земного шара в обычную телефонную сеть. Модификации шлюзов различны по интерфейсу, типу подключения и другим характеристикам, но все они выполняют идентичную работу.


Диспетчер производит все необходимые в сети IP-телефонии операции: идентификацию на сервере абонента, определение порядка размещения пакетов по шлюзам и, естественно, биллинг, то есть автоматизированный учет предоставленных услуг. Другими словами, с его помощью осуществляется взаимодействие между множеством шлюзов и ведется коммерческий учет. Диспетчер может не содержать специальной программы для статистического учета вызовов, но умеет с легкостью работать с биллинговыми системами и даже создавать собственную биллинговую систему.


Строго говоря, присутствие монитора в системе не является обязательным. Его наличие служит лишь для удобства удаленной настройки элементов сети (шлюзов и диспетчеров) и управления системой. До недавнего времени абоненты зачастую задавали требуемые параметры с помощью стандартных приложений, не используя мониторы. Однако теперь производители комплектующих для IP-телефонии разработали для элементов сети собственные интерфейсы.


Слаженная работа всех компонентов системы зависит также от конфигурации компьютера, а не только от рассмотренных выше устройств. Важнейшее значение имеют характеристики звуковой карты. Они должны отвечать всем современным стандартам, чтобы поддерживать качественную связь.


Преимущества IP-телефонии очевидны. Не требуются значительные финансовые вложения: сеть Интернет есть сейчас почти в каждом доме. Посредством технологии IP-телефонии можно соединять нескольких абонентов, в отличие от обычных телефонных линий. При этом, загруженность каналов связи значительно меньше, благодаря именно пакетной передаче данных. Объединение разных типов потоков данных в единую сеть позволяет увеличить ее производительность и улучшить сервис. Следует отметить также надежность, безопасность, быстроту и практически повсеместную доступность этого способа связи. Стоимость услуг относительно низка, особенно международной связи или при наличии разветвленной корпоративной сети. Стала возможной совместная работа с данными. В связи с этим, популярность IP-телефонии и дальше будет набирать обороты.